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¿Qué es la epigenética?

La epigenética, también conocida como epigenómica, se centra en los cambios en el ADN que no implican alteraciones en la secuencia subyacente. Tanto las bases del ADN como las proteínas que interactúan con él pueden experimentar modificaciones químicas que alteran la activación y desactivación de los genes. Algunas de estas modificaciones epigenéticas pueden transmitirse de una célula progenitora a una célula hija durante la división celular o incluso de una generación a la siguiente. El conjunto completo de cambios epigenéticos en un genoma se conoce como epigenoma.


El término "epigenética" fue acuñado en 1942 por Conrad Waddington, un biólogo del desarrollo británico, para describir los efectos de influencias externas, como la dieta y el entorno, en el desarrollo de los organismos. A lo largo de las décadas, se ha comprendido cada vez más que la información epigenética desempeña un papel crucial en la determinación de la identidad celular, siendo mucho más significativa de lo que se pensaba inicialmente.



Epigenética y Salud


La epigenética desempeña un papel fundamental en la regulación de la salud al influir en la expresión génica sin alterar la secuencia del ADN. Los cambios epigenéticos pueden ser responsables de diversos fenómenos biológicos y, por ende, tienen implicaciones significativas para la salud humana.


Los mecanismos epigenéticos son responsables de regular el funcionamiento de nuestras células.

En términos de enfermedades, alteraciones en los patrones epigenéticos se han asociado con una variedad de condiciones, desde enfermedades cardiovasculares y diabetes hasta distintos tipos de cáncer. La capacidad de ciertos factores ambientales, como la exposición a sustancias químicas o la dieta, para inducir modificaciones en la expresión génica a través de cambios epigenéticos puede contribuir al desarrollo de enfermedades crónicas.


La epigenética también ha demostrado ser crucial en la comprensión de la herencia y la transmisión de rasgos relacionados con la salud de una generación a otra. Estudios sugieren que las experiencias de vida y la exposición ambiental pueden dejar marcas epigenéticas que afectan no solo a la persona afectada, sino también a su descendencia.


Además, la investigación en epigenética ha abierto nuevas perspectivas en la medicina personalizada. Comprender los perfiles epigenéticos individuales puede permitir enfoques terapéuticos más precisos y personalizados, adaptados a las necesidades específicas de cada paciente.



Regulación de la expresión genética


La cromatina, la forma en que se organiza el ADN en el núcleo celular, se compone de nucleosomas como su unidad básica. Se presenta en dos formas principales según su grado de condensación: heterocromatina, altamente condensada y en estado inactivo, y eucromatina, ligeramente condensada y en estado activo.


Los procesos epigenéticos, que controlan la actividad génica sin cambiar la secuencia del ADN, también pueden participar en el origen de enfermedades.

La "regulación epigenética" está relacionada con cambios en la configuración de la cromatina. El estado de condensación de la cromatina juega un papel crucial en la determinación de si un gen será expresado o no, afectando así los niveles de expresión.

Cuando la cromatina se encuentra altamente condensada, denominada heterocromatina, el ADN no puede ser transcrito a ARN, lo que impide la expresión de la información genética en forma de proteínas y resulta en el silenciamiento del gen.

En contraste, cuando la cromatina está ligeramente condensada, conocida como eucromatina, el ADN puede ser transcrito a ARN, permitiendo la expresión de la información genética en forma de proteínas.


En resumen, el futuro de la epigenética se vislumbra como una vía prometedora para transformar la medicina, permitiendo intervenciones personalizadas en la expresión génica. Aunque abre emocionantes posibilidades para abordar enfermedades, también plantea desafíos éticos que deben ser cuidadosamente considerados en su aplicación práctica.




Escrito por Irene Rodríguez García

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